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›› Editorial

Xi Jinping propose à Paris et Berlin un contournement de l’Amérique par l’Afrique

Le 5 juillet, assisté de Yang Jiechi, responsable des affaires stratégiques, membre du Bureau Politique, de Wang Yi, le MAE et de He Lifeng, président de la Commission Nationale pour la réforme & le développement, le Président Xi a, au cours d’une visio-conférence, proposé à E. Macron et A. Merkel de rejoindre les projets africains de la Chine. La manœuvre qui ne manque pas d’habileté, vise à désolidariser la France et l’Allemagne des stratégies antichinoises de Washington. Elle a eu lieu alors que Pékin prépare le 8e Forum Chine – Afrique (FOCAC) qui, pour la première fois depuis sa création en 2000, se tiendra hors de Chine, au Sénégal. Des informations circulent laissant entendre qu’à cette occasion Pékin pourrait débloquer 60 Mds de $ pour le Continent.


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A l’occasion d’une visioconférence tenue le 5 juillet dernier entre Emmanuel Macron, Angela Merkel et Xi Jinping dont le but initial était la préparation des prochaines échéances internationales pour le climat et la planète [1], le président chinois, faisant un pas de côté, a proposé à ses deux interlocuteurs européens une coopération à quatre en Afrique.

Dans ce qui était son premier échange international après les cérémonies du Centenaire du 1er juillet, au milieu de sévères tensions avec Washington, ses alliés japonais et australien en Asie, mais aussi d’importantes frictions avec les Européens empêtrés avec Pékin dans des allers-retours de sanctions à propos du traitement des Ouïghour au Xinjiang, le n°1 chinois a proposé au Président français et à la Chancelière de se joindre au « partenariat pour le développement de l’Afrique » lancé en mai dernier par Pékin et ses partenaires africains.

L’initiative était d’autant plus remarquable que, jusqu’à présent, l’impression dominait que Pékin tentait un « cavalier seul » en Afrique. Le régime n’avait en effet pas ou peu réagi aux offres de coopérations notamment de la France ancienne puissance coloniale dont les traces en Afrique restées vivaces sont aujourd’hui disputées par la bourrasque des « Nouvelles routes de la soie ».

Lire à ce sujet nos articles :
1) Sur l’élan et l’évolution des stratégies africaines de la Chine : Chine – Afrique : De la quête des matières premières à la coopération. Sur fond de manœuvre géopolitique
2) sur la visite du n°1 chinois au président sénégalais Macky Sall : L’Afrique, la Chine et l’Europe à qui l’Assemblée nationale a, le 11 janvier dernier, accordé les pleins pouvoirs, au milieu des mises en garde du FMI.

Celui-ci ciblait le dérapage des créances publiques, associant le Sénégal aux autres pays en partie endettés à la Chine comme le Kenya, l’Angola, l’Éthiopie, la Zambie, la République du Congo, le Soudan et le Tchad.

Pékin ajuste ses stratégies africaines et prend le couple franco-allemand à témoin.

Pékin aide financièrement l’Afrique par des dons et l’annulation des dettes aux plus pauvres et par le rééchelonnement des échéances de remboursement. Ici, en septembre 2020, un don d’un million de « Rands » sud-africains (75 000 $) au ministère de l’éducation d’Afrique du sud. Il y a cependant loin de la coupe aux lèvres pour réduire les dettes des plus en difficultés comme la Zambie, le Tchad, l’Éthiopie, l’Angola, le Kenya ou le Soudan. Il faut cependant se garder de croire que l’accumulation des dettes africaines est uniquement due aux prêts chinois. Lire : Qu’en est-il du « piège » chinois de la dette ?


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Depuis 2020, Pékin sensible aux critiques qui l’accusent de piéger par ses créances ses partenaires africains, a multiplié les initiatives pour alléger leurs dettes ou même effacer celles des plus pauvres.

S’inscrivant dans les efforts du FMI, du G.20 et de la coopération Chine–Afrique elle-même (– Forum Chine-Afrique - FOCAC -), les quatre grands prêteurs chinois - Exim Bank, Chine Development Bank, Industrial & Commercial Bank, China International Development Cooperation Agency (CIDCA) – ont, au total contribué pour plus de 15 Mds de $ d’aide, entre autres à la Zambie au Kenya, à l’Angola, au Botswana, au Burundi, au Rwanda, au Cameroun, à la République Démocratique du Congo, et au Mozambique. Lire : A Johannesburg, Xi Jinping parie sur l’Afrique

La relation n’a cependant pas été exempte de toute tension.

Exemple, début juillet la Chine a stoppé ses financements au Kenya après avoir rejeté une demande de Nairobi de rééchelonner les échéances de remboursement.

Entre temps, le Tchad qui bénéficiait déjà des mesures de suspension des dettes adoptées par le G.20 pour tenir compte des revers économiques de la pandémie, demandait l’aide du FMI et une restructuration complète de sa dette. Après le Tchad, le Soudan, la Zambie et l’Éthiopie pourraient également se déclarer en cessation de paiement.

La proposition chinoise à la France et à l’Allemagne plutôt qu’au Royaume Uni en froid avec Pékin dans le sillage de Washington et à propos de Hong Kong, n’est pas anodine.

Le commerce de Paris et Berlin avec la Chine dont ils sont parmi les plus anciens partenaires occidentaux, a enregistré un bond spectaculaire au cours des cinq premiers mois de 2021 à hauteur de +44% pour la France et +34% pour l’Allemagne atteignant respectivement 33 et 93 Mds de $.

Des réalités que Xi Jinping, au fait des exigences de redressement des deux économies pour l’après Covid, compte bien utiliser à son avantage ; de même qu’il spécule déjà sur leurs priorités écologiques et climatiques pour mettre sur pied un fond commun de financement des projets écologiques en Afrique.

A côté de l’objectif de contribuer au redressement des pays africains, l’intention est à l’évidence de construire un contrepoids destiné à contourner le cul-de-sac des tensions stratégiques avec Washington. Tout le monde aura relevé le mimétisme formel de la riposte. A l’attelage du « Quad » - États-Unis, Inde, Japon, Australie -, Pékin souhaite opposer un autre « carré », composé de la Chine, des deux pays européens et de l’Afrique.

La pertinence des rapprochements encore plus hétéroclites que ceux du concept « Indo-pacifique » déjà assimilé par certains à un « OTAN asiatique », importe peu. L’essentiel est le discours destiné d’abord à l’audience politique interne.

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Briser l’isolement de la Chine. Changer le logiciel stratégique.

La photo rehaussée par le slogan « 祖国 您 好 – bonjour la patrie », date du 70e anniversaire de la RPC en 2019. A cette époque une enquête du Pew Research center dans 34 pays avait établi que les opinions concernant la Chine s’équilibraient à 40% d’opinions favorables et 41% d ‘opinions négatives. A la fin juin 2021, dans la plupart des pays occidentaux les opinions négatives dominaient, avec 76% aux États-Unis et une moyenne de 65% dans les pays européens à l’exception de la Grèce où les opinions favorables sont encore à 52%. Dans les pays asiatiques, la Chine n’est pas mieux lotie avec 88% d’opinions négatives au Japon et 77% en Corée du sud. La moyenne des opinions négatives en Asie de l’Est est à 73%. A noter qu’à Singapour les opinions positives se sont maintenues à 64%.


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Face à l’opinion publique, la narration permet de tenir à distance l’idée que la Chine serait isolée par un Occident solidaire contre elle. Surtout, à l’intention des pays en développement, le projet porte l’intention vertueuse de l’aide au développement des Africains, du secours à leurs finances en déshérence et de la contribution à l’écologie et au climat.

Le 5 juillet, inséré dans son compte-rendu de la visioconférence, le Global Times rapportait l’énumération par Xi Jinping des actions de la Chine en Afrique : vaccins fournis à 40 pays et renforcement des capacités du continent à les produire ; accords signés avec 19 pays pour suspendre la charge de leurs dettes ; lancement du projet de « développement durable » d’une « grande muraille verte ».

Fort de ces succès, ayant sans surprise pris soin d’écarter la création en 2017 d’un point d’appui militaire à Djibouti fort de 3000 hommes et les controverses autour du creusement de la dette de ses partenaires africains, le discours du Président exhorta ses interlocuteurs à augmenter leur soutien à l’Afrique qui, dit-il, a un « urgent besoin d’aide » pour préparer le continent au « développement vert et bas carbone » et « pour mieux répondre à la pression de la dette », dont il faut rappeler au passage que la Chine est, sinon totalement, au moins en partie responsable.

Sans relever que Xi Jinping leur faisait la leçon tout en les appelant à se joindre aux actions chinoises en Afrique, le Président français et la Chancelière ont riposté à contretemps par l’argument de l’ouverture du marché chinois vieux de 180 ans, utilisé par Londres pour déclencher les guerres de l’opium.

S’il est une réminiscence sensible – chiffon rouge incandescent pour Xi Jinping -, qui, au passage, explique, en plus de sa proximité avec Washington, que Boris Johnson ait été tenu à longueur de gaffe par Xi Jinping, c’est bien cette vieille référence au prétexte du « libre commerce ».

Encore moins que ses prédécesseurs, l’actuel n°1 chinois n’oublie pas que l’hypocrisie de « l’ouverture » fut un prétexte pour imposer à toutes forces à la Chine, y compris par une agression militaire, qu’elle se laisse submerger par l’opium produit en Inde dans les « factories » de l’Empire britannique.

Au moment où le pays vient de célébrer le centenaire du parti-État confondu « tout en Un » avec la Nation et le peuple chinois, placés ensemble sur la trajectoire épique du 2e centenaire de la renaissance 复兴 – fuxing – en 2049, Xi Jinping a changé le logiciel de la Chine. Parlant de l’Afrique, il le fait sur un mode vertueux qui se place à contre-courant des expériences coloniales occidentales.

Au passage et pour la première fois depuis Mao, jetant un voile sur les traces sabreuses des « Nouvelles routes de la soie », le n°1 du parti exporte hors de Chine la propagande de l’appareil. Elle propose aux pays en développement le modèle politique chinois d’un capitalisme social étatique et autoritaire.

Exporter le modèle chinois.

« Un capitalisme social, étatique et autoritaire » que certains trouvent attractif, séduit par son efficacité, sa capacité de contrôle, ses garanties de stabilité politique et sa vision à très long terme.


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Débarrassé des contre-pouvoirs prônés par les démocraties, articulé à un puissant nationalisme souverain, l’exemple chinois tient, selon Xi Jinping, sa légitimité de son efficacité dans la lutte contre la grande pauvreté et dans la longue liste de ses succès.

Sans cesse répétés par la propagande qui censure la moindre critique, ils vont de la conquête spatiale au très spectaculaire aménagement du territoire en passant par l’instauration pour tous, grâce à la croissance qui faiblit moins qu’ailleurs, d’une « société de moyenne aisance 小康社会 xiaokang shehui ».

Le concept emprunté au « Livre des odes » vieux de 30 siècles, avait été remis à l’honneur par Deng Xiaoping en 1977 qui, un an après la mort de Mao, prônait les « Quatre modernisations » toujours en vigueur aujourd’hui (agriculture, industrie, défense et sciences et technologies).

Il recèle la double vertu de véhiculer à la fois la modestie d’un projet de développement adaptable aux pays en développement et la très longue trace de la sagesse chinoise dont se réclame Xi Jinping quand il conteste les « valeurs occidentales » face à Washington qui brandit l’étendard planétaire des démocraties.

On ne niera pas que l’aide à l’Afrique devrait procéder d’une variante de « plan Marshall » bien connu des Européens et qu’une coopération Chine – Europe serait la bienvenue ;

Chacun sait aussi que selon tous les rapports (FMI, Banque Mondiale, UNCTAD, CNUCED), sur les 860 milliards (mds) de $ d’Investissements Étrangers Directs (IED) mondiaux en 2020, (en recul de 49%), l’Afrique (54 pays et 1,2 milliard d’habitants) n’en recueille qu’une part dérisoire et en recul de 49 Mds de $ (chiffres UNCTAD 2020) soit 50% de ceux déversés à Singapour en 2020 (92 Mds de $).

Alors que le discours de Xi Jinping sur l’urgence africaine croise celui de toutes les agences internationales, en ces temps où le nationalisme constitue la principale épine dorsale de l’action extérieure de Pékin, au lieu d’enfourcher le thème éculé de « l’ouverture » que l’appareil est moins que jamais décidé à emprunter et seulement à ses conditions, Paris et Berlin auraient été mieux inspirés d’exposer d’abord les actions de l’Europe en Afrique.

La pertinence africaine de l’Europe et l’ampleur des défis.

5e sommet Europe Africaine à Addis-Abeba.


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Tous pays confondus, l’UE reste le premier donateur d’aide publique au développement à l’Afrique avec 79 Mds d’€ en 2019. L’UE et la Communauté des États d’Afrique, des Caraïbes et du Pacifique (ACP) ont, le 15 avril, finalisé le successeur de l’accord de Cotonou. Au cœur du pacte qui comprend également un texte sur la sécurité et la migration, se trouve la promesse d’un renforcement du dialogue politique et de la coopération au développement, notamment avec l’Afrique.

S’agissant du stock d’investissements en Afrique venant des 27 états membres – arrêt sur image qui mesure les efforts passés -, il est de 264 milliards de $, soit plus de deux fois le stock chinois (110 Mds de $ en 2019).

Mais en comparant les chiffres européens à ceux de la Chine en progression rapide, - depuis 2000 le flux annuel des IDE chinois vers l’Afrique a été multiplié par 100 (49,1 Mds de $ en 2019) - force est de constater que les efforts de Bruxelles ne sont pas à la hauteur des enjeux de développement du Continent. Dans numéro « d’Afrique réelle » de juin 2018, qui exposait des défis toujours actuels, Bernard Lugan livrait un inquiétant constat. QC le citait déjà dans une note précédente Lire le § « Un défi majeur pour l’Union européenne. »
de notre article :https://www.questionchine.net/l-afrique-la-chine-et-l-europe?artpage=3-4

« Avec un taux de croissance de 4% la population africaine double tous les 18-20 ans ; au Niger, pays désertique où le taux de fécondité est de 7 enfants par femme, la population était de 3 millions d’habitants en 1960 et elle sera de 40 millions en 2040, puis de 60 millions en 2050. »

En Somalie, le taux de reproduction est de 6,4 enfants par femme et en RDC, il est de 6,1. En Algérie le programme de planification familiale avait permis de faire baisser l’indice synthétique de fécondité de 4,5 enfants par femme en 1990, à 2,8 en 2008. Or, avec la réislamisation du pays, depuis 2014, il a rebondi à 3,03. » (…)

(…) « Résultat : d’ici à 2030, l’Afrique verra sa population passer de 1,2 milliard à 1,7 milliard, avec plus de 50 millions de naissances par an ; en 2100, avec plus de 3 milliards d’habitants, le continent africain abritera 1/3 de la population mondiale, dont les trois quarts au sud du Sahara ; pour des centaines de millions de jeunes africains, la seule issue pour tenter de survivre sera alors l’émigration vers l’Europe. »

Or, dit Lugan, telles qu’elles sont conçues aujourd’hui, parcellaires, inégales, insuffisantes et souvent - pour les investissements privés - articulées à des espoirs de retours rapides, les politiques de développement fonctionnent mal.

La critique renvoie à deux exigences. Celle d’abord d’une aide massive internationale concertée, dans laquelle la coopération avec la Chine aurait en effet toute sa place. Celle aussi d’une coopération débarrassée de la compétition idéologique dont l’un des effets pervers est parfois, sous couvert de respect de la souveraineté, de perpétuer l’appui aux autocrates corrompus qui détournent l’aide à leur profit.

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ANNEXE

Les traces scabreuses des routes de la soie.

En 2013, déjà des ONG dénonçaient la pèche industrielle chinoise au large des côtes africaines. Aujourd’hui, la pollution des usines de farine de poisson crée des tensions avec la population gambienne.


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QC n’est pas un site polémique. Mais nous jugeons nécessaire d’équilibrer le récit officiel des vertus chinoises par une vision plus terre à terre des actions de la Chine en Afrique dont il faut se souvenir que pour la plupart elles sont le fait d’entreprises privées.

En Gambie, sur les traces d’une odeur de poisson pourri, par Ian Urbina.

(Le Monde diplomatique, juin 2021)

Gunjur, une bourgade côtière de quinze mille habitants en Gambie, le plus petit pays du continent africain. Pendant la journée, les plages de sable blanc grouillent d’activité. Les pêcheurs tirent leurs pirogues, puis déchargent leurs prises dans les mains des femmes, qui filent aussitôt en direction des marchés à ciel ouvert. Des enfants jouent au football sous l’œil d’un groupe de touristes qui les photographient avec leurs téléphones portables, affalés dans des chaises de plage.

À la tombée de la nuit, tout s’arrête et le rivage s’embrase de feux de camp. On s’assoit, on discute. Certains prennent des cours de percussion ou de kora ; d’autres improvisent un match de lutte traditionnelle.

Il suffit de marcher cinq minutes vers l’intérieur des terres pour déboucher sur un tout autre décor : la réserve naturelle de Bolong Fenyo, qui vise à protéger 320 hectares de mangroves, de terres humides et de savane, ainsi qu’une lagune peuplée d’oiseaux migratoires, de dauphins à bosse et de ouistitis.

Merveille de biodiversité, ce lieu contribue à la fois à la santé écologique de la région et à sa vie économique, compte tenu des centaines d’ornithologues et de touristes qui le visitent chaque année.

Mais, au matin du 22 mai 2017, une mauvaise surprise attendait les riverains : la lagune de Bolong Fenyo s’était transformée en un marigot rougeâtre où flottaient des milliers de poissons morts. « Plus rien ne vit », rapportait un journaliste local. La plupart des oiseaux qui nidifiaient près de la lagune avaient disparu.

Des riverains prélèvent alors de l’eau polluée et décident d’en apporter un échantillon à Ahmed Manjang, un chercheur en microbiologie né à Gunjur. Les résultats sont alarmants : l’eau de la lagune contient deux fois plus d’arsenic et quarante fois plus de phosphates et de nitrates que le seuil jugé admissible pour la santé humaine.

Pour Manjang, l’origine de ce « désastre absolu » ne fait aucun doute : les déchets illégalement déversés par Golden Lead, une usine chinoise de transformation de poisson implantée en bordure de la réserve. Celle-ci sera condamnée à une amende de 25 000 dollars, que le chercheur jugera « dérisoire et choquante ».

Golden Lead constitue un avant-poste des nouvelles routes de la soie (Belt and Road Initiative, BRI), un plan pharaonique destiné, selon Pékin, à étendre ses relations commerciales et à fournir des aubaines économiques aux pays les plus pauvres de la planète. Dans le cadre de ce dispositif, l’État chinois est devenu le premier investisseur d’Afrique en matière d’infrastructures, finançant la plupart des constructions de routes, de pipelines, de centrales électriques et d’installations portuaires sur le continent.

En 2017, il a effacé 14 millions de dollars (environ 11,5 millions d’euros) de dettes gambiennes et investi 33 millions dans le développement de l’agriculture et de la pêche locales, par le biais notamment de Golden Lead et de deux autres usines de transformation de poisson, disséminées sur quatre-vingts kilomètres de rivage.

On a promis aux habitants de Gunjur que Golden Lead leur fournirait des emplois, un marché aux poissons et une nouvelle route goudronnée de cinq kilomètres au cœur de la ville.

Afin de tirer profit le plus vite possible de l’essor exponentiel du marché mondial des farines de poisson, les trois usines ont été bâties en un tour de main. Exportée vers les États-Unis, l’Europe et l’Asie, cette nouvelle poudre d’or sert de complément protéiné à la resplendissante industrie de l’aquaculture.

L’Afrique de l’Ouest est la région productrice qui a connu la plus forte croissance sur ce créneau. Plus de cinquante usines de transformation opèrent le long des côtes de la Mauritanie, du Sénégal, de la Gambie et de la Guinée-Bissau.

Le volume de poissons cuits et pulvérisés dans ces installations dépasse l’entendement : 7 500 tonnes par an dans une seule usine en Gambie, essentiellement une variété d’alose connue et appréciée dans le pays sous le nom de bonga.

Pour les pêcheurs de la région, dont la plupart lancent leurs filets à la main dans des pirogues propulsées par de petits moteurs rafistolés, cet essor de l’aquaculture a tout chamboulé. Des centaines de bateaux, légaux ou illégaux, parmi lesquels des chalutiers frigorifiques et des senneurs océaniques, sillonnent les eaux au large des côtes gambiennes, décimant les stocks et ruinant l’économie locale.

Le bonga, aliment de base devenu inaccessible.

Usine de farine de poisson chinoise « Golden Lead » en Gambie, à Gunjur à 50 km au sud de Banjul. La pollution crée des tensions avec les populations locales.


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Sur un étal du marché de Tanji, au nord de Gunjur, à l’été 2019, M. Abdul Sisai a disposé quatre poissons-chats d’allure peu appétissante.

Des essaims de mouches bourdonnent autour de la marchandise ; l’air est vicié par la fumée d’un atelier de salaison, et des mouettes menaçantes se disputent les restes en plongeant du ciel comme des bombes larguées d’un avion. Vingt ans auparavant, raconte M. Sisai, le bonga se pêchait en si grande quantité que, sur certains marchés, on le distribuait gratuitement.
Aujourd’hui, son prix le met hors de portée de la majorité de la population.

L’homme complète ses maigres revenus en vendant des bibelots, le soir, devant l’hôtel à touristes qui se trouve à proximité. « Sibijan deben », dit-il en mandinka, variante gambienne de la langue mandingue, la plus parlée dans cette région.

L’expression désigne l’ombre des grands palmiers et sert de métaphore pour décrire l’une des conséquences des industries extractives d’exportation : le profit coule dans des mains très éloignées de sa source, ou de son tronc. Au cours des dernières années, le prix du bonga n’a cessé de croître exponentiellement.

Pour la population gambienne, dont la moitié vit sous le seuil international de pauvreté, le poisson — c’est-à-dire, initialement, le bonga — couvre environ la moitié des besoins en protéines animales.

Depuis son amende de 2019, Golden Lead s’abstient de relâcher ses effluents toxiques dans la lagune : désormais, elle les évacue directement dans l’océan, au moyen d’une canalisation enfouie sous une plage publique.

Des nageurs se sont plaints d’irritations, la mer s’est couverte d’écume et des milliers d’animaux marins morts sont venus s’échouer sur le rivage.

Anguilles, raies, tortues, dauphins et même baleines : la pollution n’a pas fait de quartier. Pour masquer la puanteur qui émane en permanence de l’usine, les riverains brûlent de l’encens, les touristes portent des masques. L’odeur de poisson pourri s’incruste dans les vêtements et ne les quitte plus, même après plusieurs lavages.

Mme Jojo Huang, directrice de Golden Lead, n’en a cure : selon elle, l’usine obéit aux règles, « ne relâche pas de produits chimiques » et apporte joie et prospérité à la population.

En mars 2018, environ cent cinquante pêcheurs et vendeurs, armés de pelles et de pioches, se sont rassemblés sur la plage pour déterrer la canalisation et la détruire. Deux mois plus tard, avec l’approbation du gouvernement, les employés de Golden Lead installaient un nouveau conduit, à côté duquel ils plantaient un drapeau chinois, comme pour marquer un terrain conquis.

Manjang est exaspéré. « Ça n’a aucun sens ! », s’exclame-t-il en nous faisant visiter sa maison de Gunjur, construite sur un terrain planté de maniocs, d’orangers et d’avocatiers. « Les Chinois exportent nos bongas pour les donner à manger à leurs tilapias, qu’ils réimportent ensuite en Gambie, par bateau, pour nous les vendre plus cher, après les avoir bourrés d’hormones et d’antibiotiques ! »

Absurdité supplémentaire, souligne-t-il, le tilapia est un poisson herbivore qui se nourrit d’algues et qu’il faut donc « entraîner » à absorber des protéines animales.

Au grand mécontentement du ministre du commerce gambien, qui l’a prié de cesser de porter atteinte aux investissements étrangers, Manjang a pris contact avec des défenseurs de l’environnement, des journalistes et des avocats. Pour M. Bamba Banja, haut responsable au ministère de la pêche, l’odeur infernale dégagée par l’usine Golden Lead n’est autre que l’« odeur de l’argent ».

Depuis les années 1960, la demande mondiale en produits de la mer a doublé. Notre appétit pour le poisson est devenu si tyrannique qu’il anéantit la vie marine. Plus de 80% des réserves halieutiques sauvages ont d’ores et déjà été décimées et sont à présent trop faibles pour être exploitables. Heureusement, l’industrie a trouvé une solution vertueuse : l’aquaculture, solution miracle pour assouvir notre voracité tout en épargnant les ressources naturelles.

Secteur le plus vigoureux de l’industrie agroalimentaire, l’aquaculture représente 160 milliards de dollars (130 milliards d’euros) par an et fournit environ la moitié du poisson consommé dans le monde. Bien que les ventes se soient effondrées dans les restaurants et les hôtels depuis l’irruption du Covid-19, la hausse de la consommation à domicile a compensé en partie ce manque à gagner.

Les États-Unis importent 80% de leur poisson, essentiellement de Chine, devenue le premier producteur mondial de poisson d’élevage grâce à de gigantesques piscines et à des enclos en mer de plusieurs kilomètres carrés.

L’aquaculture présente assurément de nombreux avantages. Elle résout le problème des prises dites « accessoires », ces milliers de tonnes de poissons, de tortues et de cétacés piégés dans les filets et rejetés à la mer une fois morts.

Par ailleurs, l’élevage de mollusques bivalves — huîtres, moules, palourdes… — constitue une source de protéines nettement moins coûteuse et moins nuisible que la capture d’espèces sauvages. En Inde et dans d’autres pays d’Asie, les fermes d’aquaculture fournissent de très nombreux emplois.

Et les bénéfices pour l’environnement ne sont pas négligeables : avec de bons protocoles, l’aquaculture nécessite moins d’eau potable et de terres arables que l’élevage d’animaux terrestres.

À quantités égales, le poisson d’élevage génère quatre fois moins d’émissions de carbone que la viande de bœuf et un tiers de moins que la viande de porc.

Une industrie qui détruit les espèces sauvages.

Mais il y a des dommages collatéraux. Des millions de poissons entassés dans un même espace produisent des quantités astronomiques de déchets. Dans les fermes en mer, leurs excréments s’agglomèrent en une pâte visqueuse qui se dépose sur les fonds et élimine toute vie animale et végétale.

Les concentrations d’azote et de phosphore s’envolent dans les eaux proches, causant la prolifération d’algues invasives et la disparition des espèces sauvages (ainsi que la fuite des touristes lorsqu’il y en a). Alimentés pour devenir de plus en plus gros en un temps record, une partie de ces poissons s’échappent de leur enclos et menacent ensuite la survie des espèces indigènes.

Pour le consommateur, peu importe : si l’on veut nourrir une population mondiale qui ne cesse de croître avec des protéines animales, on n’a d’autre choix que de s’en remettre à l’élevage. Les principales associations de défense de l’environnement se sont ralliées à la cause.

Dans un rapport de 2019, l’organisation non gouvernementale américaine The Nature Conservancy appelait de ses vœux une augmentation des investissements dans l’aquaculture, afin qu’en 2050 celle-ci soit devenue notre première source d’approvisionnement en produits de la mer.

Cette industrie présente néanmoins un autre inconvénient majeur, parfois oublié par ses partisans : la nourriture des poissons d’élevage, qui représente environ 70% des dépenses d’une ferme. Or, aussi aberrant que cela puisse paraître, le seul aliment jugé économiquement viable par les industriels est la farine de poisson.

Il en résulte cette perversion que l’aquaculture consomme plus de poissons en les réduisant en poudre qu’elle n’en distribue dans les magasins, et que chaque filet de bar ou de saumon « vertueux » glissé dans les assiettes se paie dans les océans par la prise de plusieurs poissons sauvages.

Avant d’atterrir en tranches chez le poissonnier, un thon d’élevage a pris le temps d’absorber plus de quinze fois son propre poids en animaux marins. Environ un quart des poissons pêchés dans le monde finissent réduits en farine dans une usine similaire à celle qui menace l’existence de Manjang et des pêcheurs de Gunjur.

D’autres solutions ont pourtant été identifiées par les chercheurs, des déchets humains aux algues en passant par les restes de manioc ou les larves de mouche. Mais aucune de ces ressources n’a été jugée digne d’une exploitation industrielle, de sorte que la farine de poisson demeure, et de loin, la plus compétitive.

Nous voici donc devant ce paradoxe : l’industrie de l’aquaculture, qui prétend protéger les océans contre les ravages de la surpêche, aggrave leur pillage en détruisant allègrement les stocks d’espèces sauvages.

Lesquelles, bien que boudées par le consommateur de Pittsburgh, de Shanghaï ou de Paris, n’en sont pas moins indispensables à la vie d’autres populations. Moyennant quoi, le poisson dont dépend la subsistance de nombreux Gambiens est en train de disparaître.

En septembre 2019, le ministre de la pêche James Gomez assurait devant les parlementaires gambiens que la pêcherie était « florissante ». Son versant industriel et ses usines de transformation font d’elle le premier employeur du pays, que ce soit chez les dockers, les ouvriers, les chauffeurs de camion ou dans l’administration.

« Les bateaux ne pêchent qu’un volume soutenable », affirmait M. Gomez, ajoutant que les eaux gambiennes étaient si poissonneuses qu’elles pouvaient supporter deux usines de transformation supplémentaires.

Face à la raréfaction des ressources halieutiques, certains pays de la région ont tenté de rattraper une partie de leur immense retard en termes de surveillance maritime, par des contrôles dans les ports, par l’utilisation d’images satellites pour repérer les activités suspectes et par un recours moins timide aux amendes.

Mais il manque à la Gambie, comme à nombre d’autres pays, à la fois la volonté politique, les capacités techniques et les moyens financiers pour exercer une quelconque autorité en mer.

Dépourvue du moindre navire garde-côte, la Gambie ne reste pas pour autant les bras croisés. En 2019, nous avons pu rejoindre une patrouille secrète mise en place par son Agence des pêches avec l’appui de Sea Shepherd, une organisation de défense de la biodiversité marine qui, aussi discrètement que possible, avait fait venir dans la zone l’un des fleurons de sa flotte, un vaisseau de cinquante-six mètres paré pour l’aventure, le Sam Simon.

En Gambie, les eaux côtières sont en principe réservées aux pêcheurs locaux sur une bande de neuf milles marins (seize kilomètres), mais pas un jour ne passe sans que l’on assiste depuis la plage à la rotation des bateaux braconnant au grand jour.

La mission de Sea Shepherd consistait à identifier et à arraisonner les bateaux voyous, ainsi que tout vaisseau soupçonné de pêche aux ailerons (capture de requins pour leur couper les ailerons et la nageoire caudale), de prises abusives de poissons juvéniles ou d’autres méfaits.

Des interventions similaires ont déjà été menées par le Sam Simon au Gabon, au Liberia, en Tanzanie, au Bénin et en Namibie, en collaboration avec le gouvernement de chacun de ces pays. Cette coopération a suscité de nombreuses critiques, certains lui reprochant sa finalité médiatique ou publicitaire. Il n’en demeure pas moins qu’elle a abouti à l’immobilisation d’une cinquantaine de navires.

À l’assaut d’un chalutier chinois avec Sea Shepherd.

Chalutiers chinois dans le port de Conakry en Guinée.


*

En Gambie, seuls une poignée de hauts responsables avaient été mis dans la confidence. Une dizaine de marins et d’officiers gambiens lourdement armés sont discrètement venus nous rejoindre à bord du Sam Simon.

Nous disposions par ailleurs du renfort de deux mercenaires d’allure revêche fournis par une société de sécurité israélienne et chargés d’entraîner les militaires locaux aux techniques d’abordage.

Sur le pont baigné par la lune, l’un des soldats vint me montrer sur son téléphone portable une vidéo du rappeur gambien ST Brikama Boyo intitulée Fuwareyaa (« pauvreté »), dont il me traduisit les paroles : « Les gens comme nous, on n’a pas de viande à manger, et depuis que les Chinois nous ont pris la mer à Gunjur on n’a plus de poisson non plus. »

Trois heures plus tard, les navires étrangers s’étaient déjà évanouis, en une échappée coordonnée hors des eaux territoriales. Manifestement, le secret n’avait pas été gardé bien longtemps.

Le capitaine du Sam Simon décida alors de changer de tactique. Au lieu de traquer d’abord les bateaux plus petits et sans licence qui avaient enfreint la règle des neuf milles, il fit le choix avisé de concentrer son attention sur les cinquante-cinq gros chalutiers qui croisaient en toute légalité à l’extérieur de cette limite.

Le premier navire que nous abordons est le Lu Lao Yuan Yu 010, un chalutier d’une quarantaine de mètres affrété par la Qingdao Tangfeng Ocean Fishery, la compagnie qui ravitaille les trois usines gambiennes de farine de poisson.

Huit officiers grimpent à son bord, AK-47 en bandoulière. Ils sont accueillis par sept officiers chinois et par un équipage de quatre Gambiens et trente-cinq Sénégalais. Les officiers gambiens se mettent à « cuisiner » le capitaine du navire, M. Shenzhong Qui, dont le tee-shirt est souillé de tripes de poissons.

Sur le pont en dessous, dix membres d’équipage africains équipés de gants en caoutchouc jaunes se tiennent serrés épaule contre épaule de part et d’autre d’un tapis roulant couvert de poissons, dont ils s’affairent à retirer les bongas, les maquereaux et les corégones pour les jeter dans des bassines.

Les congélateurs entreposés en rangées jusqu’au plafond sont à peine froids. Des cafards grouillent sur les parois, de même que sur le sol, maculé des débris de poissons écrasés sous les pieds des ouvriers.

L’un d’eux accepte de me parler. Le tapis roulant fait un tel vacarme que personne ne risque de nous entendre, mais il préfère baisser la voix pour m’expliquer que son bateau était en train de pêcher dans la bande des neuf milles lorsque le capitaine a reçu un message radio l’avertissant qu’une opération de police était en cours.

Comme nous lui demandons pourquoi il accepte de « balancer » son employeur, il nous fait signe de le suivre. Il nous emmène deux niveaux plus haut, dans la cabine de pilotage, et pousse la trappe du toit. Une sorte de nid est aménagé là, jonché de journaux et d’habits. Plusieurs membres d’équipage y ont dormi au cours des semaines passées, le capitaine ayant décidé d’embaucher plus de main-d’œuvre que le bateau ne peut en contenir. « Ils nous traitent comme des chiens. »

De retour sur le pont des officiers, nous assistons à une dispute. Un lieutenant de la marine gambienne, M. Modou Jallow, vient de découvrir que le carnet de bord est vide. Or tout capitaine a le devoir de tenir ce carnet à jour et d’y consigner des informations telles que les mouvements du bateau, le temps de travail du personnel, son équipement, le volume des prises, les espèces pêchées, etc.

Le lieutenant crie en chinois au visage du capitaine Qui pour lui signifier qu’il est en état d’arrestation, à quoi ce dernier réplique, bouillant de rage : « Mais personne ne fait ça ! »

Il n’a pas tort. Les violations des procédures sont courantes, et plus encore dans les eaux ouest-africaines, où elles trouvent un alibi commode dans la difficulté de certains États à établir et à communiquer des règles claires. Les capitaines des bateaux de pêche tendent à considérer les carnets de bord comme des outils de bureaucrates assoiffés de pots-de-vin ou comme des embûches statistiques élaborées par les partisans de la fermeture des zones de pêche.

Cette négligence a pour effet d’empêcher toute évaluation du rythme auquel les bancs de poissons s’amenuisent dans les eaux gambiennes. Pour y voir clair, les scientifiques s’appuient sur des études biologiques et des modélisations, mais à partir des données fournies par les pêcheurs eux-mêmes. Sans carnets de bord, impossible de déterminer le tonnage des prises et leur impact sur les stocks.

Le lieutenant Jallow intime l’ordre au capitaine Qui de ramener son bateau au port de Banjul, ce qui a pour effet d’attiser la dispute. M. Qui explique qu’il a besoin de quelques heures pour réparer un tuyau. Mais M. Jallow le soupçonne de vouloir mettre ce délai à profit pour alerter ses employeurs en Chine et leur donner l’occasion d’intervenir auprès du gouvernement gambien.

Hors de lui, il gifle le capitaine. « Vous avez une heure pour réparer la fuite, hurle-t-il, et pendant ce temps je vous regarde ! » Vingt minutes plus tard, le Lu Lao Yuan Yu 010 fait route vers le port de Banjul.

Au cours des semaines suivantes, le Sam Simon inspecte quatorze navires de pêche industrielle, chinois pour la plupart, dont treize seront immobilisés.

Détenus au port pour plusieurs semaines, ils recevront une amende de 5 000 à 50 000 dollars — pour non-tenue du carnet de bord, mais aussi, dans certains cas, pour conditions de travail indignes ou pour infraction à la loi gambienne qui oblige les navires de pêche étrangers opérant dans les eaux du pays à embaucher 20% de marins locaux.

Sur l’un de ces bateaux, à cause du manque de bottes réglementaires, un employé sénégalais chaussé de tongs s’est blessé en marchant sur les barbillons d’un poisson-chat. Son pied infecté a pris la couleur d’une aubergine. Sur un autre navire, huit travailleurs devaient se partager une minuscule cabine conçue pour deux et située juste au-dessus de la salle des machines, si bien qu’ils y suffoquaient de chaleur. Chaque fois qu’une vague déferlait sur le pont, l’eau inondait cet abri de fortune et menaçait de provoquer l’électrocution de ses occupants.

De retour à Banjul, nous rencontrons le journaliste Mustapha Manneh. Après l’arrestation de son frère et de son père par le régime de M. Yahya Jammeh, un autocrate brutal renversé en 2017 par un soulèvement populaire, il a vécu en exil à Chypre avant de rentrer récemment dans son pays.

Il propose de nous emmener à l’usine Golden Lead. Haussant la voix pour couvrir le vacarme causé par l’absence de pot d’échappement, il nous prépare à la visite : « Pas de caméra. Et pas de critique sur la farine de poisson ! ».

Une semaine plus tôt, une partie des pêcheurs qui avaient saboté le tuyau d’évacuation de l’usine ont apparemment fait volte-face, accueillant à coups de pierres et de poissons pourris un groupe de chercheurs européens venus photographier l’usine. Bien qu’excédés par le pillage et les pollutions, certains se méfient d’une possible ingérence des médias étrangers dans les problèmes de la Gambie.

« Golden Lead a détruit ma vie. »

Nous faisons halte devant l’entrée de l’usine, où une odeur évoquant la charogne et l’écorce d’orange brûlée nous prend à la gorge. Golden Lead se compose de plusieurs hangars en béton grands comme des stades de football qui abritent les farines séchées et les produits chimiques.

Le processus est si largement mécanisé qu’une grande usine requiert rarement plus d’une dizaine de techniciens pour fonctionner. Un document vidéo enregistré clandestinement par un ouvrier révèle des installations sombres, poussiéreuses et étouffantes. Des hommes luisants de sueur enfournent des tas de bongas dans un grand entonnoir.

Un tapis roulant emporte le poisson dans une cuve, où il est broyé par une hélice avant d’atterrir sous forme de pâte visqueuse dans un four cylindrique qui en exfiltre les matières grasses. La substance ainsi obtenue est ensuite moulue en poudre fine et déversée sur le sol au milieu du hangar, où elle forme une montagne haute de trois mètres.

Une fois la poudre refroidie, les ouvriers la transvasent à la pelle dans des sacs en plastique d’une cinquantaine de kilogrammes. Un conteneur de cargo peut contenir jusqu’à quatre cents sacs. Les ouvriers, ici, remplissent vingt à trente conteneurs par jour.

Près de l’entrée, une dizaine de porteurs se hâtent de livrer leurs paniers remplis de bongas, avant de repartir vers la plage pour refaire le plein.

À quelques centaines de mètres, le propriétaire du Treehouse Lodge, un hôtel-restaurant désaffecté du front de mer, contemple les vagues qui balaient la plage. « Pendant deux ans, j’ai bien travaillé, soupire M. Dawda Jack Jabang. Puis, du jour au lendemain, Golden Lead a détruit ma vie. »

Les réservations ont chuté. À certains moments, la puanteur devient si féroce que les rares clients quittent la table avant d’avoir fini leur repas. Selon M. Jabang, les retombées du site sur l’économie locale s’avèrent plus nuisibles que positives. Courir de la plage à l’usine avec un panier de poissons sur la tête, dit-il, « ce n’est pas le genre d’emplois que nous voulons. Ils nous prennent pour des mules ».

La pandémie de Covid-19 a encore exacerbé la précarité du marché du travail, de même que sa corruption. En mai 2020, de nombreux Gambiens recrutés sur les navires de pêche sont rentrés au pays pour célébrer la fête de l’Aïd avant la fermeture des frontières.

Face aux difficultés des travailleurs à se déplacer et aux mesures de confinement édictées par le gouvernement, Golden Lead et d’autres usines ont dû se mettre en chômage technique. Officiellement, du moins.

Des images confidentielles recueillies par Manneh montrent M. Banja, du ministère de la pêche — l’homme qui sentait l’odeur de l’argent dans celle du poisson pourri —, négociant des dessous-de-table en échange d’une autorisation à maintenir l’activité durant la période de confinement.

En octobre dernier, M. Banja a quitté ses fonctions après que la police a découvert qu’il avait reçu des dizaines de milliers de dollars d’industriels chinois, en partie de Golden Lead.

Sur la route crevassée qui mène à l’aéroport, notre valise délestée de nos vêtements puants, le chauffeur de taxi embrasse d’un geste accablé le champ de nids-de-poule qu’il est en train de traverser au pas : « Ça, dit-il, c’est la route que l’usine avait promis de nous refaire. »

Avant de nous envoler, nous passons un dernier coup de téléphone à Manneh. Sur le seuil de sa maison, il est en train d’observer la route qui relie l’usine JXYG, autre site de production de farine de poisson, au plus grand port du pays, à Banjul.

En quelques minutes, il a vu défiler dans un épais nuage de poussière dix énormes semi-remorques, chacun transportant un conteneur long de douze mètres rempli à ras bord de farine de poisson. De Banjul, ces conteneurs prendront la mer en direction de l’Asie, de l’Europe et des États-Unis. « Cela empire chaque jour », conclut-il.

Note(s) :

[1Le Congrès mondial de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) début septembre à Marseille, la COP 15 de Kunming en octobre, la COP26 de Glasgow en novembre et, dans la foulée, le sommet du G20, début décembre à Rome.

 

 

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