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›› Editorial

Puissance de l’espace et poids du nombre. Une longue histoire de catastrophes

Pays immense et surpeuplé, la Chine est aussi une terre hostile, fréquemment touchée par d’épouvantables catastrophes et habitée par un peuple dur au mal, doué d’une extraordinaire capacité de résistance et de patience. Après les accès de fierté olympique, parfois perçus comme une arrogance, le monde découvre la réalité des calamités naturelles qui, avec la faiblesse des ressources par habitant, font le fond de tableau de l’histoire chinoise, et imprègnent les mentalités.

Puissance de l’espace et poids du nombre constituent en effet l’arrière plan invariable de cette culture. L’immensité du pays est aride et balayée par les vents de sable au nord, humide et noyée dans ses grands fleuves au sud. Vers le Grand Ouest, elle est tourmentée par les gigantesques montagnes des contreforts, souvent hostiles et glacés, de l’Himalaya. Sur la côte Est enfin, elle est resserrée dans les plaines côtières surpeuplées. Partout elle confère à ce peuple la sérénité et la patience d’une incomparable profondeur stratégique. Celle-ci découragea tous les envahisseurs, arrêtés par l’ampleur infinie de la tâche, à moins qu’elle ne les noyât, comme les Mongols, dans les profondeurs complexes et insondables d’une société elle-même immergée dans l’immensité.

Mais la force de la nature, qui parfois se débride et devient violente, a souvent martyrisé le peuple. A tel point que dans l’inconscient collectif, la vénération de la nature est mêlée d’une sourde angoisse, tandis que la rareté des ressources et la peur de manquer hantent la mémoire collective. Les ressources en eau et la surface des terres cultivables par habitant ne représentent en Chine que le tiers de la moyenne mondiale ; 13% du territoire sont des déserts arides ; et les 2/3 sont des hauts plateaux et des montagnes aux paysages superbes, mais inhospitaliers et difficiles à mettre en valeur. Dans cette nature puissante, l’histoire de la Chine est jalonnée de catastrophes majeures : ruptures de digues, intempéries, sècheresses, inondations et tremblements de terre qui, presque chaque année, tourmentent la population et bouleversent des millions de vie.


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